Bedrijven zetten zich schrap voor impact nieuw dwangarbeidsrecht

WASHINGTON – Een ingrijpende nieuwe wet die tot doel heeft de Chinese dwangarbeid aan te pakken, zou aanzienlijke – en onverwachte – gevolgen kunnen hebben voor Amerikaanse bedrijven en consumenten.

De wet, die dinsdag in werking is getreden, verbiedt producten de Verenigde Staten binnen te komen als ze banden hebben met Xinjiang, de regio in het uiterste westen waar de Chinese autoriteiten uitgebreid hard hebben opgetreden tegen Oeigoerse moslims en andere etnische minderheden.

Dat kan van invloed zijn op een breed scala aan producten, waaronder producten die grondstoffen uit Xinjiang gebruiken of die verband houden met het soort Chinese arbeids- en armoedebestrijdingsprogramma’s dat de Amerikaanse regering als dwingend beschouwt, zelfs als het eindproduct slechts een kleine hoeveelheid materiaal gebruikte. van Xinjiang ergens op zijn reis.

De wet gaat ervan uit dat al deze goederen met dwangarbeid zijn gemaakt en stopt ze aan de Amerikaanse grens, totdat importeurs kunnen aantonen dat hun toeleveringsketens Xinjiang niet raken, of slavernij of dwangpraktijken omvatten.

Evan Smith, de chief executive bij het supply chain-technologiebedrijf Altana AI, zei dat zijn bedrijf berekende dat ongeveer een miljoen bedrijven wereldwijd zouden worden onderworpen aan handhavingsmaatregelen volgens de volledige letter van de wet, van de ongeveer 10 miljoen bedrijven wereldwijd die kopen, fysieke dingen verkopen of vervaardigen.

“Dit is niet zoiets als een ‘speldjes uit een hooiberg plukken’-probleem,” zei hij. “Dit raakt een betekenisvol percentage van alle alledaagse goederen in de wereld.”

De regering-Biden heeft gezegd dat ze van plan is de wet volledig te handhaven, wat ertoe kan leiden dat de Amerikaanse autoriteiten een aanzienlijk aantal geïmporteerde producten vasthouden of weigeren. Een dergelijk scenario zal bedrijven waarschijnlijk hoofdpijn bezorgen en verdere verstoringen van de toeleveringsketen veroorzaken. Het zou ook de inflatie kunnen aanwakkeren, die al op een hoogtepunt van vier decennia staat, als bedrijven gedwongen worden om duurdere alternatieven te zoeken of als consumenten gaan concurreren om schaarse producten.

Als de wet niet volledig wordt gehandhaafd, zal dit waarschijnlijk leiden tot protest van het Congres, dat verantwoordelijk is voor toezicht.

“Het publiek is niet voorbereid op wat er gaat gebeuren”, zegt Alan Bersin, een voormalig commissaris van de Amerikaanse douane en grensbescherming die nu de uitvoerend voorzitter is bij Altana AI. “De impact hiervan op de wereldeconomie en op de Amerikaanse economie wordt gemeten in de vele miljarden dollars, niet in de miljoenen dollars.”

De banden tussen Xinjiang en een paar industrieën, zoals kleding en zonne-energie, worden al goed erkend. De kledingindustrie heeft moeite gedaan om nieuwe leveranciers te vinden en zonne-energiebedrijven hebben veel Amerikaanse projecten moeten onderbreken terwijl ze hun toeleveringsketens onderzochten. Maar handelsexperts zeggen dat de verbindingen tussen de regio en de wereldwijde toeleveringsketens veel uitgebreider zijn dan alleen die industrieën.

Volgens Kharon, een data- en analysebedrijf, produceert Xinjiang meer dan 40 procent van ‘s werelds polysilicium, een kwart van ‘s werelds tomatenpuree en een vijfde van de wereldwijde katoen. Het is ook verantwoordelijk voor 15 procent van ‘s werelds hop en ongeveer een tiende van de wereldwijde walnoten, paprika’s en rayon. Het heeft 9 procent van ‘s werelds reserves aan beryllium en is de thuisbasis van China’s grootste fabrikant van windturbines, die verantwoordelijk is voor 13 procent van de wereldwijde productie.

De directe export naar de Verenigde Staten vanuit de regio Xinjiang – waar de Chinese autoriteiten meer dan een miljoen etnische minderheden hebben vastgehouden en er nog veel meer naar door de overheid georganiseerde arbeidsoverdrachtprogramma’s hebben gestuurd – is de afgelopen jaren drastisch gedaald. Maar een breed scala aan grondstoffen en componenten vinden momenteel hun weg naar fabrieken in China of in andere landen, en vervolgens naar de Verenigde Staten, zeggen handelsexperts.

In een verklaring op dinsdag noemde Gina Raimondo, de minister van Handel, de goedkeuring van de wet “een duidelijke boodschap aan China en de rest van de wereldgemeenschap dat de VS beslissende maatregelen zal nemen tegen entiteiten die deelnemen aan het weerzinwekkende gebruik van gedwongen arbeid.”

De Chinese regering betwist de aanwezigheid van dwangarbeid in Xinjiang en stelt dat alle arbeid vrijwillig is. En het heeft geprobeerd de impact van buitenlandse druk om misbruik in Xinjiang een halt toe te roepen af ​​te zwakken door zijn eigen antisanctiewet goed te keuren, die elk bedrijf of individu verbiedt te helpen bij het afdwingen van buitenlandse maatregelen die als discriminerend voor China worden beschouwd.

Hoewel de implicaties van de Amerikaanse wet nog moeten worden bezien, zou dit de wereldwijde toeleveringsketens kunnen veranderen. Sommige bedrijven, bijvoorbeeld in kleding, hebben de banden met Xinjiang snel verbroken. Kledingfabrikanten hebben zich ingespannen om andere bronnen van biologisch katoen te ontwikkelen, ook in Zuid-Amerika, om die voorraden te vervangen.

Maar andere bedrijven, namelijk grote multinationals, hebben de berekening gemaakt dat de Chinese markt te waardevol is om te verlaten, zeggen bedrijfsleiders en handelsgroepen. Sommigen zijn begonnen hun Chinese en Amerikaanse activiteiten af ​​te schermen, blijven Xinjiang-materialen gebruiken voor de Chinese markt of onderhouden partnerschappen met entiteiten die daar actief zijn.

Het is een strategie die volgens Richard Mojica, een advocaat bij Miller & Chevalier Chartered, “voldoende zou moeten zijn”, aangezien de jurisdictie van de Amerikaanse douane zich alleen uitstrekt tot import, hoewel Canada, het Verenigd Koninkrijk, Europa en Australië hun eigen maatregelen overwegen. In plaats van hun activiteiten uit China te verplaatsen, investeren sommige multinationals in alternatieve bevoorradingsbronnen en doen ze nieuwe investeringen in het in kaart brengen van hun toeleveringsketens.

De kern van het probleem is de complexiteit en ondoorzichtigheid van de toeleveringsketens die door China lopen, ‘s werelds grootste productiehub. Goederen passeren vaak vele lagen van bedrijven terwijl ze hun weg vinden van velden, mijnen en fabrieken naar een magazijn of een winkelschap.

De meeste bedrijven kennen hun directe leveranciers van onderdelen of materialen goed. Maar ze zijn misschien minder bekend met leveranciers waarmee hun primaire leverancier zaken doet. Sommige toeleveringsketens hebben vele lagen van gespecialiseerde leveranciers, van wie sommigen hun werk uitbesteden aan andere fabrieken.

Neem autofabrikanten, die misschien duizenden onderdelen moeten aanschaffen, zoals halfgeleiders, aluminium, glas, motoren en stoelbekleding. Volgens onderzoek van McKinsey & Company, het adviesbureau, heeft de gemiddelde autofabrikant ongeveer 250 eersteklas leveranciers, maar is hij blootgesteld aan 18.000 andere bedrijven in zijn volledige toeleveringsketen.

Wat de complexiteit nog vergroot, is de onwil van de Chinese autoriteiten en sommige bedrijven om mee te werken aan externe onderzoeken naar hun toeleveringsketens. China controleert streng de toegang tot Xinjiang, waardoor het voor externe onderzoekers onmogelijk is om de omstandigheden ter plaatse te controleren, vooral sinds het begin van de coronaviruspandemie. In de praktijk zou dat het voor Amerikaanse importeurs te moeilijk kunnen maken om banden met Xinjiang te behouden, omdat ze niet kunnen controleren of de bedrijven daar vrij zijn van arbeidsovertredingen.

Bedrijven waarvan de goederen aan de Amerikaanse grens worden vastgehouden, hebben 30 dagen de tijd om de regering “duidelijk en overtuigend bewijs” te geven dat hun producten de wet niet overtreden. De heer Bersin zei dat het waarschijnlijk enkele jaren zou duren voordat douanebeambten een uitgebreid handhavingssysteem zouden ontwikkelen.

Toch is de regering al begonnen haar capaciteit voor het controleren en vasthouden van buitenlandse goederen op te voeren.

John M. Foote, een partner in de internationale handels- en praktijkgroep bij Kelley Drye en Warren, zei dat de Amerikaanse douane- en grensbescherming, die verantwoordelijk is voor het inspecteren en vasthouden van goederen in de havens, een grote personeelsuitbreiding onderging.

Het heeft dit jaar $ 5,6 miljoen gebruikt om 65 nieuwe mensen in dienst te nemen voor de handhaving van dwangarbeid, en heeft nog eens $ 10 miljoen gereserveerd voor overuren om de aanhoudingen in zijn havens af te handelen. Voor 2023 heeft het Witte Huis 70 miljoen dollar gevraagd om nog eens 300 fulltime functies te creëren, waaronder douanebeambten, importspecialisten en handelsanalisten.

Deze bedragen zijn vergelijkbaar met of overtreffen andere overheidshandhavingsinstanties, zoals het Office of Foreign Assets Control, dat Amerikaanse sancties uitvoert, en het Bureau of Industry and Security, dat toezicht houdt op exportcontroles, schreef de heer Foote in een notitie aan klanten.

Elk bedrijf met een toeleveringsketen die door China loopt, moet rekening houden met het risico dat zijn producten onder de loep worden genomen of worden vastgehouden, schreef hij, eraan toevoegend: “Er is momenteel bijna geen bedrijf in de Verenigde Staten echt voorbereid op dit soort handhaving.”

Leave a Comment