Het grootste wildvuur van New Mexico werd ingesteld door de regering. Wat zijn slachtoffers verschuldigd?

MORA, NM – Het begon klein, met een team van federale medewerkers die druppelfakkels gebruikten om een ​​voorgeschreven brandwond in het Santa Fe National Forest aan te steken, gericht op het uitdunnen van dichte dennenbossen.

Maar toen de aprilwinden over de bergen van het broze, droge noorden van New Mexico loeiden, het vuur over zijn grenzen en al snel op het pad van een andere onbeheersbare voorgeschreven brandwond joegen, groeide het uit tot een van de meest destructieve fouten van de US Forest Service. in decennia.

De resulterende fusie van die twee brandwonden, de Calf Canyon/Hermit’s Peak-brand genoemd, geldt nu als de grootste bosbrand in de opgetekende geschiedenis van New Mexico. Nog steeds brandend in een gebied van meer dan 341.000 hectare – groter dan de stad Los Angeles – heeft het vuur honderden huizen verwoest en duizenden ontheemd in een regio waar Spaanse dorpelingen zich eeuwen geleden vestigden.

De pijnlijke verliezen hebben geleid tot een verzet tegen de Forest Service en hebben een cruciale testcase opgeleverd voor hoe de autoriteiten reageren wanneer een voorgeschreven brandwond ernstig misgaat.

“Ik hoop dat degenen die verantwoordelijk zijn voor deze catastrofale mislukking ‘s nachts niet slapen”, zei Meg Sandoval, 65, wiens familie zich in de jaren 1840 in de regio vestigde. Ze leeft nu uit een omhulsel van een pick-up camper nadat haar huis in Tierra Monte door de brand werd verwoest.

“Ze hebben het leven van duizenden mensen verwoest”, zei ze.

Met geduld in New Mexico dat dun is, staat er enorm op het spel. Droogte en klimaatverandering hebben het westen van de Verenigde Staten in een tondeldoos veranderd, wat heeft geleid tot meer destructieve bosbranden van alle soorten. Op basis van oude brandbeheerpraktijken stellen federale en staatsfunctionarissen voorgeschreven brandwonden op in bossen waar natuurlijke branden al tientallen jaren worden onderdrukt, in een poging een opeenhoping van vegetatie uit te dunnen die rampzalige branden kan aanwakkeren.

Staatsbosbeheer, dat al zo’n 4.500 voorgeschreven branden per jaar uitvoert, wil de operaties in het hele land agressief opvoeren. Het infrastructuurpakket van president Biden voorziet in $ 5 miljard voor natuurbrandmaatregelen, waaronder het verwijderen van brandbare flora en het verhogen van de lonen van brandweerlieden.

Maar nu bosbeheerders de controle verliezen over een aantal van de branden die ze hebben aangestoken, neemt de publieke reactie toe.

Op 20 mei, nadat de brand in New Mexico was ontploft, kondigde Randy Moore, hoofd van de US Forest Service, een 90-daagse pauze aan van voorgeschreven brandoperaties op National Forest-landen, waardoor ambtenaren de tijd kregen om het programma te bestuderen en hoe het is uitgevoerd .

In een interne beoordeling van de brandset op 6 april ontdekten boswachters dat brandweermanagers een plan hadden gevolgd binnen de goedgekeurde limieten. Maar een daaropvolgende analyse van het weer en de vegetatie toonde aan dat “het voorgeschreven vuur brandde onder veel drogere omstandigheden dan ze begrepen.”

De recensie, die naar verwachting deze week openbaar zal worden gemaakt, beschreef een chaotische opeenvolging van gebeurtenissen waarbij geautomatiseerde weerstations in de buurt offline waren, voorspellingen van de National Weather Service werden gebruikt in plaats van te vertrouwen op “lokale expertise” om de variabele windomstandigheden te begrijpen, en de relatieve vochtigheid zakte “ver onder” het voorspelde bereik.

Uit het onderzoek bleek ook dat brandweerpersoneel “het ontsteken niet stopte of het voorgeschreven vuur niet onderdrukte na duidelijke aanwijzingen van hoge vuurintensiteit”, en dat sommigen een radiofrequentie gebruikten waardoor ze verschillende keren onbereikbaar waren. Districtsbrandweermedewerkers ervoeren ook druk om “de missie te volbrengen”, wat mogelijk heeft geleid tot het nemen van grotere risico’s, zo bleek uit de review.

Ondanks dergelijke problemen verdedigde dhr. Moore de missie in een interview en noemde hij voorgeschreven brandwonden die cruciaal zijn om de dreiging van extreme bosbranden te verminderen. In 99,84 procent van de gevallen, zei hij, gaan de brandwonden zoals gepland.

‘Maar die 0,16 procent die wegkomt, dat ervaren we nu’, erkende dhr. Moore. “Elke keer dat er een gebrek aan vertrouwen is, kost het tijd om dat weer op te bouwen. Woorden bouwen dat vertrouwen niet op. Daden bouwen dat vertrouwen op.”

Tijdens een kort bezoek aan New Mexico deze maand probeerde president Biden een aantal zorgen weg te nemen. Hij zei dat het Federal Emergency Management Agency 100 procent van de kosten van tijdelijke huisvesting en opruiming zou dekken in de eerste 90 dagen na schade door de natuurbrand, een stijging van de standaard 75 procent. FEMA heeft ongeveer $ 3,4 miljoen verdeeld onder ongeveer 1.000 gezinnen, zei het bureau.

De heer Biden sprak ook zijn steun uit voor een wetsvoorstel om een ​​fonds op te richten om de verliezen door de brand te dekken, geld dat van cruciaal belang wordt geacht op een plaats waar een groot deel van het vernietigde eigendom niet verzekerd was. Maar hij waarschuwde dat een dergelijke maatregel waarschijnlijk hulp nodig heeft van de Republikeinen in de Senaat. Het kantoor van de minderheidsleider, senator Mitch McConnell uit Kentucky, reageerde niet op een verzoek om commentaar.

Vertegenwoordiger Teresa Leger Fernández, een democraat die de door branden geteisterde regio van Noord-New Mexico in het Congres vertegenwoordigt, zei dat ze de stappen van de regering om de federale hulp te verhogen en stappen te nemen om mogelijke overstromingen in nationale bossen, die van cruciaal belang zijn als de het moessonseizoen begint, waardoor het gevaar van overstromingen en modderstromen naar het door vuur geteisterde landschap ontstaat.

Maar net als veel van haar kiezers zei mevrouw Leger Fernández dat ze woedend was toen ze hoorde dat de Forest Service beide branden had aangestoken. “Hoe kun je twee keer dezelfde fout maken in dezelfde buurt?” zij vroeg.

Tanya Kwan Simmons, wiens huis in het dorp Cleveland werd verwoest, zei dat de verzekering naar verwachting een klein deel van de verliezen van haar familie zou dekken, gerelateerd aan hypotheekbetalingen en andere verplichtingen. “De bank krijgt zijn geld, dan blijven we achter met een stuk nutteloos vuil”, zei mevrouw Kwan Simmons, 53.

Haar verzekeringsmaatschappij zei dat zij en haar man op hetzelfde perceel moesten herbouwen, zei ze, “wat een grap is gebaseerd op de vernietiging en reële dreiging van overstromingen.”

Met andere wetgevers in New Mexico in het Congres heeft mevrouw Leger Fernández wetgeving voorgesteld om slachtoffers van brand vollediger te vergoeden. Maar ze zei dat het onwaarschijnlijk was dat haar wetsvoorstel op eigen kracht door beide kamers zou worden goedgekeurd, hoewel het mogelijk in andere wetgeving zou kunnen worden opgenomen.

De onzekerheid staat in contrast met de reactie op een brand in 2000 die werd aangestoken door de National Park Service en honderden huizen in Los Alamos verwoestte, NM FEMA snel geld uitdeelde aan slachtoffers naast de normale noodhulp, en Democraten en Republikeinen in New Mexico’s congresdelegatie kreeg snel steun van twee partijen voor een wet die uitgebreide compensatie voor slachtoffers van brand toestaat.

Los Alamos, een van de rijkste steden in het Westen, heeft een groot aantal gepromoveerde inwoners die werken aan het nucleaire arsenaal van het land en hoge salarissen ontvangen van het nationale laboratorium daar; een aantal van de gemeenschappen die door het vuurcijfer van dit jaar in de armste plaatsen van New Mexico zijn opgeschrikt.

Antonia Roybal-Mack, een advocaat in Albuquerque, was ten tijde van de brand in Los Alamos een assistent van Pete Domenici, een Republikeinse senator die bekend stond om zijn tweeledigheid. Ze zei dat de huidige polariserende politiek zou kunnen verhinderen dat soortgelijke hulp de Senaat, die gelijk verdeeld is tussen Democraten en Republikeinen, door de Senaat haalt.

Mevr. Roybal-Mack groeide op in het gebied dat dit jaar werd verwoest door de bosbranden. Ze zei dat haar familie de 360 ​​hectare grote boerderij van haar vader voor enkele miljoenen dollars had kunnen verkopen voordat de voorgeschreven brandwonden uit de hand liepen. ‘Nou, het is niets waard,’ zei ze.

Met het oog op de moeilijkheid die veel mensen in New Mexico kunnen hebben om schadevergoeding te krijgen, legt mevrouw Roybal-Mack de basis voor een massale onrechtmatige daad tegen de Forest Service.

De heer Moore, het hoofd van de Forest Service, weigerde specifieke informatie te verstrekken over wat zijn bureau, onderdeel van het ministerie van Landbouw, zou kunnen doen om slachtoffers te vergoeden. De USDA, zei hij, werkte als “één afdeling” om te zien hoe het hulp zou kunnen bieden.

De 90-daagse onderbreking van de voorgeschreven brandwonden die door de heer Moore zijn bevolen, samen met het onderzoek dat dergelijke operaties trekken, maakt sommige natuurbranddeskundigen bang dat ze buitenspel zullen worden gezet – wat uiteindelijk zou kunnen leiden tot nog meer kolossale branden in gebieden met overwoekerde vegetatie.

“We moeten niet per se een ontsnapte zien, ook al was het destructief en enorm, als een reden om alle voorgeschreven brandwonden te beëindigen”, zegt Rebecca Miller, een postdoctoraal onderzoeker bij het West on Fire Project van de University of Southern California.

Maar zelfs sommigen die voorstander zijn van het uitdunnen van bossen, leggen de schuld voor deze laatste tragedie volledig bij het langdurige Forest Service-beleid.

Patrick Dearen schreef een boek over de Pecos-rivier, waarvan de bovenloop wordt bedreigd door de Calf Canyon/Hermit’s Peak-brand. Hij merkte op dat in de jaren 1890 het bos rond de rivier dat nu is aangewezen als nationaal bos, voornamelijk bestond uit “oude brandwonden”, evenals weiden, open parken en kale bergtoppen.

Een inventarisatie in 1911 toonde aan dat een typische acre van ponderosa-dennenhabitat 50 tot 60 bomen had. Tegen het einde van de 20e eeuw, zei de heer Dearen, na een lang nationaal beleid om natuurbranden te onderdrukken, was dat omhooggeschoten tot 1.089 bomen per hectare.

“De natuur had haar werk goed gedaan, maar niemand herkende het”, zei de heer Dearen. Maar als de overheid de rol van de natuur bij het uitdunnen van bossen op zich wil nemen, moet ze haar fouten toegeven, zei hij.

“Als een persoon naar buiten gaat en met opzet een brand sticht en het ontsnapt, gaat hij waarschijnlijk naar de gevangenis”, zei hij. “De federale overheid moet haar verantwoordelijkheid nemen tegenover de mensen.”

Leave a Comment