‘Het onmogelijke’: de geheime, dodelijke reddingsmissies van Oekraïne

KYIV, Oekraïne (AP) – Zoals zijn gewoonte was voor elke vlucht, streek de ervaren Oekraïense legerpiloot met zijn hand langs de romp van zijn Mi-8-helikopter en streelde hij de metalen huid van de zware transporter om hem en zijn bemanning geluk te brengen.

Ze zouden het nodig hebben. Hun bestemming – een belegerde staalfabriek in de verwoede stad Mariupol – was een dodelijke val. Sommige andere bemanningen kwamen niet levend terug.

Toch was de missie van vitaal belang, zelfs wanhopig. Oekraïense troepen werden vastgepind, hun voorraden raakten op, hun doden en gewonden stapelen zich op. Hun laatste standplaats bij de Azovstal-molen was een groeiend symbool van het verzet van Oekraïne in de oorlog tegen Rusland. Ze mochten niet omkomen.

De 51-jarige piloot – alleen geïdentificeerd door zijn voornaam, Oleksandr – vloog slechts die ene missie naar Mariupol en hij beschouwde het als de moeilijkste vlucht uit zijn 30-jarige carrière. Hij nam het risico, zei hij, omdat hij niet wilde dat de Azovstal-strijders zich vergeten zouden voelen.

In het verkoolde hellandschap van die plantin een ondergrondse bunker die omgebouwd is tot een medisch station dat hierboven beschutting bood tegen dood en verderf, begon het bericht de gewonden te bereiken dat er een wonder zou komen. Onder degenen die vertelden dat hij op de lijst voor evacuatie stond, bevond zich een junior sergeant die door mortiergranaten was verscheurd, waarbij hij zijn linkerbeen afslachtte en de amputatie tot boven de knie dwong.

“Buffalo” was zijn nom de guerre. Hij had al zoveel meegemaakt, maar er doemde nog een dodelijke uitdaging op: ontsnappen uit Azovstal.

____

Een reeks clandestiene, tegen de verwachtingen in, terreinomspannende, snelle helikoptermissies om de Azovstal-verdedigers in maart, april en mei te bereiken, wordt in Oekraïne gevierd als een van de meest heroïsche wapenfeiten van de vier -maand oorlog. Sommige eindigden in een catastrofe; elk werd steeds riskanter naarmate de Russische luchtverdedigingsbatterijen aansloegen.

Het volledige verhaal van de zeven bevoorradings- en reddingsmissies moet nog worden verteld. Maar uit exclusieve interviews met twee gewonde overlevenden; een militaire inlichtingenofficier die op de eerste missie vloog; en pilootinterviews verzorgd door het Oekraïense leger, heeft The Associated Press het verslag van een van de laatste vluchten samengesteld, vanuit het perspectief van zowel de redders als de geredden.

Pas nadat meer dan 2.500 verdedigers overbleven in de Azovstal-ruïnes begonnen zich over te geven deed de Oekraïense president Volodymyr Zelenskyy geef eerst lucht van de missies en hun dodelijke kosten.

De vasthoudendheid van de Azovstal-jagers had het doel van Moskou om Mariupol . snel te veroveren, gefrustreerd en verhinderde dat Russische troepen daar elders werden ingezet. Zelenskyy vertelde de Oekraïense omroep ICTV dat piloten de “krachtige” Russische luchtverdediging trotseerden door zich buiten de vijandelijke linies te wagen, voedsel, water, medicijnen en wapens binnen te vliegen zodat de verdedigers van de fabriek konden doorvechten en de gewonden konden wegvliegen.

De militaire inlichtingenofficier zei dat een helikopter is neergeschoten en twee andere zijn nooit meer teruggekomen en worden als vermist beschouwd. Hij zei dat hij burgerkleding droeg voor zijn vlucht, denkend dat hij zou kunnen opgaan in de bevolking als hij een crash zou overleven: “We wisten dat het een enkeltje zou kunnen zijn.”

Zelenskyy zei: “Dit zijn absoluut heroïsche mensen die wisten wat moeilijk was, die wisten dat het bijna onmogelijk was. … We hebben veel piloten verloren.”

____

Als Buffalo zijn zin had gekregen, zou hij niet hebben geleefd om te worden geëvacueerd. Zijn leven zou snel zijn geëindigd, om hem de pijn te besparen die hij leed nadat 120 mm mortiergranaten zijn linkerbeen hadden verscheurd, zijn rechtervoet bebloed waren en zijn rug besmeurd met granaatscherven tijdens straatgevechten in Mariupol op 23 maart.

De 20-jarige sprak met The Associated Press op voorwaarde dat hij niet bij naam genoemd zou worden, en zei dat hij niet wilde dat het leek alsof hij publiciteit zoekt wanneer duizenden Azovstal-verdedigers in gevangenschap zitten. of dood. Hij was een Russische tank op het spoor geweest, met als doel deze te vernietigen met zijn schouder gelanceerde, pantserdoordringende NLAW-raket op de laatste dag van de eerste maand van de invasie, toen zijn oorlog werd afgebroken.

Hij werd naast het wrak van een brandende auto gegooid, sleepte zichzelf naar een nabijgelegen gebouw en “besloot dat het beter zou zijn om in de kelder te kruipen en daar stilletjes te sterven”, zei hij.

Maar zijn vrienden evacueerden hem naar de staalfabriek van Iljitsj, die vervolgens half april viel terwijl Russische troepen hun greep op Mariupol . verstevigden en zijn strategische haven aan de Zee van Azov. Drie dagen gingen voorbij voordat medici konden amputeren, in een schuilkelder in de kelder. Hij prijst zichzelf gelukkig: artsen hadden nog steeds verdoving toen hij aan de beurt was om onder het mes te gaan.

Toen hij bijkwam, vertelde een verpleegster hem dat het haar speet dat hij het ledemaat was kwijtgeraakt.

Hij doorbrak de onhandigheid met een grap: “Gaan ze het geld terug voor 10 tattoo-sessies?”

“Ik had veel tatoeages op mijn been”, zei hij. Eén blijft, een menselijke figuur, maar zijn benen zijn nu ook verdwenen.

Na de operatie werd hij overgebracht naar de Azovstal-fabriek. Een bolwerk van bijna 11 vierkante kilometer (meer dan 4 mijl), met een 24 kilometer (15 mijl) labyrint van ondergrondse tunnels en bunkers was de fabriek praktisch onneembaar.

Maar de omstandigheden waren grimmig.

“Er waren constant beschietingen”, zei Vladislav Zahorodnii, een 22-jarige korporaal die tijdens straatgevechten in Mariupol door het bekken was geschoten en daarbij een zenuw scheurde.

Geëvacueerd naar Azovstal, ontmoette hij daar Buffalo. Ze kenden elkaar al: beiden kwamen uit Chernihiveen stad in het noorden, omringd en verpletterd door Russische troepen.

Zahorodnii zag het ontbrekende been. Hij vroeg Buffalo hoe het met hem ging.

“Alles is in orde, we gaan binnenkort uitgaan”, antwoordde Buffalo.

____

Zahorodnii werd op 31 maart per helikopter geëvacueerd uit Azovstal, na drie mislukte pogingen.

Het was zijn eerste helikoptervlucht. De Mi-8 schoot op weg naar buiten en doodde een van zijn motoren. De andere hield hen in de lucht voor de rest van de 80 minuten durende vlucht naar de stad Dnipro aan de rivier de Dnjepr in centraal Oekraïne.

Hij zou zijn verlossing markeren met een mortier-ronde tatoeage op zijn rechter onderarm: “Ik deed het om niet te vergeten”, zei hij.

De volgende week kwam Buffalo aan de beurt. Hij was ambivalent over het vertrek. Aan de ene kant was hij opgelucht dat zijn deel van het slinkende voedsel en water nu naar anderen zou gaan die nog konden vechten; aan de andere kant: “was er een pijnlijk gevoel. Ze bleven daar en ik liet ze achter.”

Toch miste hij bijna zijn vlucht.

Soldaten trokken hem op een brancard uit zijn diepe bunker en laadden hem aan boord van een vrachtwagen die denderde naar een vooraf afgesproken landingsplaats. De soldaten wikkelden hem in een jas.

Eerst werd de lading munitie van de helikopter gelost. Daarna werden de gewonden aan boord getild.

Maar Buffel niet. Links in een achterste hoek van de vrachtwagen was hij op de een of andere manier over het hoofd gezien. Hij kon geen alarm slaan omdat de mortiergranaten zijn keel hadden beschadigd, en hij was nog steeds te hees om zich boven het oeps-oe-oe-oeop van de helikopterrotoren uit te laten horen.

“Ik dacht bij mezelf: ‘Nou, niet vandaag dan'”, herinnert hij zich. “En plotseling riep iemand: ‘Je bent de soldaat in de vrachtwagen vergeten!'”

Omdat het vrachtruim vol was, werd de Buffalo dwars op de andere geplaatst, die naast elkaar aan boord waren geladen. Een bemanningslid pakte zijn hand en zei dat hij zich geen zorgen hoefde te maken, ze zouden thuiskomen.

“Mijn hele leven”, zei hij tegen het bemanningslid, “droomde ik van het vliegen met een helikopter. Het maakt niet uit of we aankomen – mijn droom is uitgekomen.”

____

In zijn cockpit leek het wachten eindeloos voor Oleksandr, de minuten leken uren.

“Heel beangstigend”, zei hij. “Je ziet explosies in de buurt en de volgende granaat kan je locatie bereiken.”

In de mist van oorlog en met het volledige beeld van de geheime missies die nog steeds in opkomst zijn, is het niet mogelijk om er absoluut zeker van te zijn dat Buffalo en de piloot die met journalisten sprak in een video-interview dat is opgenomen en gedeeld door het leger, zich aan boord van dezelfde vlucht bevonden. Maar de details van hun rekeningen komen overeen.

Beiden gaven dezelfde datum op: de nacht van 4 op 5 april. Oleksandr herinnerde zich dat hij door een schip werd beschoten toen ze uit Mariupol over de wateren vlogen. Een explosiegolf gooide de helikopter in het rond “als een stuk speelgoed”, zei hij. Maar door zijn ontsnappingsmanoeuvres kwamen ze uit de problemen.

Buffalo herinnert zich ook een ontploffing. De evacués kregen later te horen dat de piloot een raket had ontweken.

Oleksandr schoot de helikopter neer tot 220 kilometer (135 mijl) per uur en vloog zo laag als 3 meter (9 voet) boven de grond – behalve wanneer hij over hoogspanningskabels sprong. Een tweede helikopter op zijn missie is nooit teruggekomen; op de terugvlucht liet de piloot hem weten dat hij bijna zonder brandstof kwam te zitten. Het was hun laatste communicatie.

Op zijn brancard had Buffalo het terrein door een patrijspoort voorbij zien glijden. “We vlogen over de velden, onder de bomen. Heel laag”, zei hij.

Ze hebben Dnipro veilig bereikt. Bij de landing hoorde Oleksandr de gewonden roepen om de piloten. Hij verwachtte dat ze tegen hem zouden schreeuwen omdat hij ze tijdens de vlucht zo hard had heen en weer geslingerd.

“Maar toen ik de deur opendeed, hoorde ik jongens zeggen: ‘Dank je'”, zei hij.

“Iedereen klapte”, herinnert Buffalo zich, die nu revalideert met Zahorodnii in een Kiev-kliniek. “We vertelden de piloten dat ze het onmogelijke hadden gedaan.”

____

AP-journalisten Sophiko Megrelidze in Tbilisi, Georgië, en Oleksandr Stashevskyi in Kiev droegen bij.

____

Volg de berichtgeving van de AP over de oorlog op https://apnews.com/hub/russia-ukraine

Leave a Comment