Terwijl waterbronnen opdrogen, luiden steden in het zuiden van Quebec alarm

Tijdens een meedogenloos droog, warm weer afgelopen augustus, brachten Rachel Mahanah en haar man twee uur per dag door met het halen van water van hun andere boerderij, anderhalve kilometer verderop, om ervoor te zorgen dat hun melkkoeien niet uitgedroogd raakten.

De put op het melkveebedrijf, 70 meter diep, was bijna drooggelopen.

“Dat was de eerste soort rode vlag die voor ons opkwam”, zegt Mahannah, die mede-eigenaar is van de melkveehouderij van Mahvhays in Brigham, Que., ongeveer 75 kilometer ten zuidwesten van Montreal.

De boerderij is een bescheiden bedrijf met 65 stuks vee, waaronder 35 melkkoeien. Mahannah schat dat ze ongeveer 4.000 liter water per dag nodig hebben – meer dan de put zou kunnen leveren. Mahannah zei dat de boerderij ongeveer twee weken in overlevingsmodus was.

Hun huis steunt op dezelfde bron, dus moest de familie van Mahannah water rantsoeneren, wat betekende dat ze hun drie kinderen ergens anders heen moesten brengen om te douchen.

Ze zijn van plan om binnenkort nog een put te graven, maar in de toekomst, zei Mahannah, hebben boeren zoals zij een back-upplan nodig, aangezien de droogtes langer en frequenter worden.

“Ik denk dat de watervoorziening een probleem is dat we als vanzelfsprekend beschouwen”, zei ze.

Close-up van een kabbelend beekje.
De afgelopen zomers stond de Sutton River in juli en augustus bijna droog. De burgemeester van Sutton zegt dat de nabijgelegen rivieren Pike en Missiquoi ook lage niveaus hebben gekend. (Louis-Marie Philidor / CBC)

‘Topje van de ijsberg’

Gezegend met duizenden meren, rivieren en beken, is Quebec de thuisbasis van drie procent van ‘s werelds zoet water.

Maar vooral in het zuiden van Quebec zetten een groeiende bevolking, een hoog waterverbruik en steeds drogere zomers de watervoorziening onder druk.

Alain Bourque, uitvoerend directeur van Ouranos, een onderzoeksconsortium in Quebec op het gebied van klimaatverandering, geeft gedeeltelijk de schuld aan de toegenomen verdamping die gepaard gaat met een warmere lentetemperatuur.

“Als je geen extra neerslag krijgt om deze extra verdamping te compenseren, dan zullen alle waterstanden in rivieren, meren, enz. Over het algemeen dalen.”

Omdat Quebec van oudsher water in overvloed had, zei Bourque dat de economie erop is gaan rekenen.

“Als je naar Californië gaat, zul je merken dat landbouwproducenten wat zuiniger met water omgaan, en dat komt omdat ze aangepast zijn aan hun weer.”

Die aanpassing moet hier nu beginnen, en snel, zei Bourque, te beginnen met een betere planning en betere coördinatie tussen gemeenten.

Hoe verleidelijk het ook is om de grond voor de onroerende voorheffing te verhogen, nieuwe ontwikkelingen in droogtegevoelige gebieden moeten worden beperkt, zei hij.

Een grote schuur doemt op over glooiende landbouwgrond.
Brome-Missiquoi, een regionaal graafschap ten zuiden van Montreal, herbergt glooiende heuvels en landbouwgrond, maar meer dan de helft van de gemeenten kampt met waterproblemen. (Louis-Marie Philidor / CBC)

In Brome-Missiquoi, de gemeentelijke regionale provincie (MRC) ten zuiden van Montreal waar Brigham deel van uitmaakt, kampt meer dan de helft van de gemeenten met waterproblemen.

Sinds de pandemie is de bevolking van de MRC met bijna 4.200 gegroeid.

Francis Dorion, de adjunct-directeur-generaal van Brome-Missiquoi, hoort vaak over boeren die water in een vrachtwagen moeten vervoeren, en hij zei dat de vraag naar nieuwe putten enorm is gestegen.

“Ik denk dat dit slechts het topje van de ijsberg is”, zei Dorion.

De wijngaarden en boomgaarden van de regio, groenteboerderijen en skiheuvels zoals Bromont en Mont Sutton zijn allemaal afhankelijk van voldoende water.

“We moeten het uitzoeken. Als we dit probleem nu hebben, hoe zal het er dan de komende jaren uitzien?”

naar beneden boren

Robert Girard woont net buiten het toeristische stadje Sutton, op een half uur rijden van Brigham.

Zijn huis werd gebouwd in 1860. Volgens Girard waren hij en vorige eigenaren tientallen jaren afhankelijk van een waterput, maar die is afgelopen zomer drooggevallen.

“We hebben heel weinig regen gehad, misschien drie keer in de zomer”, zei hij.

Er zat niets anders op dan een diepere put te graven, maar het boorbedrijf had een lange lijst van klanten in dezelfde situatie. Terwijl hij wachtte, pompte Girard water uit zijn vijver om de tuin te besproeien en sleepte hij emmers het huis in zodat de toiletten konden worden doorgespoeld.

Doorgaans kunnen bronbedrijven de watervoerende laag in de eerste 75 meter raken, maar in het geval van Girard moesten de arbeiders tot 120 meter diep boren – ongeveer gelijk aan een gebouw van 37 verdiepingen. Zelfs op die diepte was er zo weinig water dat het bedrijf zijn toevlucht moest nemen tot hydraulisch fracken om een ​​substantieel volume te genereren.

“Het was een beetje eng en een stuk duurder”, zei Girard.

Een man staat in een landelijk dorp, een huis op de achtergrond.
De burgemeester van Sutton, Robert Benoît, zegt dat veel inwoners die buiten het dorp wonen, afgelopen zomer hun waterputten hebben laten droogvallen. Sommigen moesten extreem diep boren en zelfs hydraulisch fracken om water te vinden. (Louis-Marie Philidor / CBC)

De burgemeester van Sutton, Robert Benoît, zei dat de stad het probleem van Girard op veel grotere schaal ziet, met een significante afname van de voorjaarsafvoer waarvan het afhankelijk is om de reservoirs te vullen.

De afgelopen zomers zijn kreekbeddingen drooggevallen. De Sutton-rivier, die door het dorp kronkelt, stond afgelopen juli en augustus stil.

“Dit is een grote waarschuwing voor de lange levensduur van de grondwaterspiegel”, zegt Benoît.

Er zijn 3.500 permanente bewoners in Sutton en nog eens 4.500 seizoensbewoners. Vóór de verkiezingen was er een plan in de maak om tot 1.000 nieuwe huizen op de berg te bouwen, en de voormalige regering was van plan grondwater de berg op te pompen, tegen een verwachte kostprijs van tussen de $ 20 en $ 25 miljoen.

Benoît en het nieuwe stadsbestuur hebben dat kostbare project opgeschort, uit angst dat het een toch al kwetsbare watervoorziening zou uitputten.

“We kunnen onze ogen niet sluiten en ons blijven ontwikkelen als het grondwaterpeil onder druk staat”, zei hij.

Onder leiding van Benoît besteedt Sutton 100.000 dollar aan verschillende onderzoeken om erachter te komen hoeveel water er beschikbaar is en hoe snel het wordt aangevuld.

Totdat er meer waterbronnen kunnen worden gevonden, staat de ontwikkeling op de berg stil.

Verschillende studies over de watervoorziening van Sutton zullen tegen het einde van het jaar afgerond zijn. Tot die tijd is de ontwikkeling op de berg van de stad bevroren. (Louis-Marie Philidor/CBC)

Benoît zegt dat het nieuws goed werd ontvangen door de meeste inwoners, evenals door de exploitanten van Mont Sutton, de lokale skiheuvel die de economie van de stad aandrijft.

“Ze hebben begrepen dat we geen hotel van 200 deuren kunnen bouwen. Dat is onmogelijk”, zei hij.

Een commissie bekijkt mogelijke maatregelen om het waterverbruik te verlagen, waaronder het doorberekenen van mensen voor wat ze gebruiken.

“Weet je, als de prijs van gas stijgt, reageren mensen erop en nemen ze minder gas”, zei Benoît.

Opofferingen die gemaakt moeten worden

Zowel grote als kleine gemeenten in het zuiden van Quebec worstelen met vergelijkbare uitdagingen.

Zelfs Quebec City, dat aan de Saint Lawrence-rivier ligt, moest vorig jaar waterbeperkingen invoeren.

Saint-Lazare, voor de westelijke punt van het eiland Montreal, heeft een verbod ingesteld op het gebruik van buitenwater, waarbij inwoners verboden zijn gazons water te geven, zwembaden te vullen, auto’s te wassen of opritten af ​​te spuiten.

“We konden zien dat sommige van onze putten in kritieke toestand waren”, zei burgemeester Geneviève Lachance.

De pandemie verslechterde de gespannen watervoerende lagen van de stad, omdat veel mensen die thuis vastzaten investeerden in nieuwe zwembaden en meer uitgebreide landschapsarchitectuur, bloembedden en tuinen, zei ze.

Twee jonge mensen met pamfletten lopen door een straat in een buitenwijk.
Marc Chardon en Emmy Leduc, leden van Saint-Lazare’s Blue Patrol, gaan van deur tot deur om informatie over waterverbruik uit te delen. Veel bewoners weten niet waar hun water vandaan komt. (Louis-Marie Philidor / CBC)

Dit jaar heeft Saint-Lazare vaste tijden ingesteld om gazons te besproeien, en huiseigenaren met zwembaden moeten op eigen kosten een waterwagen huren om ze te vullen.

De stad heeft studenten ingehuurd, bekend als de Blue Patrol, om door buurten te zwerven waar de bewoners buitensporig water geven. Uiteindelijk zullen ze elk van de 8.000 huizen van de stad bezoeken.

“Zonder water kun je geen nieuwe bedrijven hebben; je kunt geen nieuwe huizen hebben; je kunt je huidige woning niet onderhouden”, zei Lachance.

De bevolking van Saint-Lazare is 23.000 en groeit. Lachance zei dat uit eigen onderzoek van de stad is gebleken dat het genoeg water heeft om comfortabel te groeien tot 27.000, als inwoners hun waterverbruik terugdringen.

“Het probleem is overconsumptie tijdens de piekuren in de zomer”, zegt Lachance.

Een close-up van een vrouw in het kantoor van een burgemeester, vlaggen achter haar gedrapeerd.
Toen Geneviève Lachance afgelopen november tot burgemeester van Saint-Lazare, Que. werd gekozen, maakte ze van de watervoorziening een prioriteit voor de buitenwijk net ten westen van het eiland Montreal. (Louis-Marie Philidor / CBC)

Quebec’s strategie voor waterbehouduitgebracht in 2019, bevat doelstellingen voor een vermindering van het huishoudelijk waterverbruik, die, afhankelijk van de gemeente, tussen de 184 en 220 liter per persoon per dag liggen.

Van de 607 gemeenten die in 2019 hun drinkwaterbesparing meldden, bereikte minder dan de helft hun doel, zegt Sébastien Gariépy, een woordvoerder van het ministerie van Gemeentelijke Zaken en Huisvesting van Quebec.

In 2019 en 2020 miste Saint-Lazare zijn consumptiedoelstelling lichtjes.

De 2021-nummers worden dit najaar vrijgegeven.

Als de stad opnieuw het doel heeft gemist, zal Quebec Saint-Lazare watermeters laten installeren in alle commerciële, industriële en gemeentelijke gebouwen, evenals een proefproject met 60 woningen tegen 2025.

Lachance zegt dat ze in dat geval mogelijk overal in Saint-Lazare meters zullen installeren.

“Met klimaatverandering zullen we veel verschillende offers brengen”, zei ze. “We moeten de manier waarop we denken en de manier waarop we leven veranderen, omdat het niet duurzaam is.”

‘We willen niet improviseren’

Nadenkend over deze kwesties zoals ze van toepassing zijn op landbouwgrond, zei Brigham-boer Rachel Mahanah dat gemeenten hun watervoerende laag moeten overwegen voordat ze bouwvergunningen voor nieuwe huizen uitdelen of de uitbreiding van een boerderij toestaan.

“Mijn reflex zou zijn, laten we eerst de watertoevoer controleren,” zei Mahanah. “Je wilt jezelf niet in een investering storten waarvan je weet dat je niet voldoende water zult hebben om de dieren te voeren die je nodig hebt voer.”

Een vrouw staat in een schuur, haar arm gedrapeerd over een melkkoe.
De droogte van afgelopen zomer legde een grote druk op de bron die de melkveehouderij van Rachel Mahanah in Brigham, Que, bedient. Om ervoor te zorgen dat hun koeien niet zonder water kwamen te zitten, moesten ze wat van een andere boerderij halen. (Louis-Marie Philidor / CBC)

Vorige maand hebben functionarissen van Brome-Missiquoi een ontmoeting gehad met deskundigen van het Ministerie van Milieu van Quebec om de waterproblemen van de MRC te bespreken.

“Ze hebben geen wonderoplossingen”, zei Dorion.

Het grote struikelblok is een gebrek aan data. Er moet beter gemodelleerd worden, maar dat kost geld.

Maar als gemeenten willen weten wat ze moeten doen, hebben ze nauwkeurige informatie nodig.

‘We willen niet improviseren,’ zei Dorion.

In een reactie per e-mail zei Gariépy dat het ministerie van Gemeentelijke Zaken sinds vorig jaar werkt om gemeenten te helpen bij het bedenken van plannen om hun waterinfrastructuur te verbeteren.

Hij zei dat de effecten van vastgoedontwikkeling op de toegang tot water deel zullen uitmaken van die discussies.

Nu meer steden worstelen met watertekorten, zegt Dorion dat hij hoopt dat de provincie financieel gaat helpen. Omdat ze voor het leeuwendeel van hun budget afhankelijk zijn van onroerendgoedbelasting, zegt Lachance dat de meeste gemeenten het zich niet kunnen veroorloven om studies te laten uitvoeren die zijn afgestemd op hun behoeften of om te investeren in dure infrastructuurveranderingen.

“We gaan zeker tegen een muur aanlopen als de regering niet wakker wordt en ons daarbij helpt”, zei Lachance.

Leave a Comment