Two Michaels: Gov’t unit markeert schijnbare campagne om twijfel te zaaien

OTTAWA-

Een federale eenheid die buitenlandse inmenging opspoort, heeft geïdentificeerd wat leek op een gecoördineerde informatiecampagne van Chinese staatsmedia om het binnenlandse verhaal rond de terugkeer van de “twee Michaels” naar Canada te beheersen.

Rapid Response Mechanism Canada ontdekte dat de inspanning ook bedoeld was om verwarring of twijfel in Canada en internationaal te kweken over wat Michael Kovrig en Michael Spavor in China deden voordat ze eind 2018 werden vastgehouden.

De Canadian Press gebruikte de Access to Information Act om de analyse van de eenheid te verkrijgen van de gebeurtenissen in september 2021, het nieuwste venster op een gespannen geopolitiek drama dat zich bijna drie jaar lang tussen Ottawa en Peking afspeelde.

Verschillende delen van het document, die als te gevoelig werden beschouwd om vrij te geven, werden onleesbaar gemaakt.

Canada arresteerde Meng Wanzhou, een senior executive van het Chinese bedrijf Huawei Technologies, in december 2018 op verzoek van de Verenigde Staten, waar ze werd beschuldigd van Amerikaanse sancties tegen Iran.

De actie maakte Peking duidelijk woedend en twee Canadezen die in China werken – Kovrig en Spavor – werden kort daarna gearresteerd op beschuldiging van het in gevaar brengen van de nationale veiligheid, een actie die algemeen wordt gezien als vergelding tegen Ottawa.

Kovrig en Spavor werden beiden in 2021 veroordeeld voor spionage in gesloten Chinese rechtbanken. Canada en veel bondgenoten zeiden dat het proces neerkwam op willekeurige detentie op valse beschuldigingen in een onverklaarbaar rechtssysteem.

De VS werkten een overeenkomst tot uitgestelde vervolging uit in de zaak van Meng, waardoor ze werd vrijgelaten, en Peking stond de twee Michaels, zoals ze bekend kwamen te staan, toe om op 25 september naar huis te vliegen.

Een brede stroom van opluchting van de Canadezen begroette hun terugkeer. Typerend voor het sentiment was een tweet van de Canadian Security Intelligence Service: “CSIS sluit zich aan bij alle Canadezen om jullie terug in Canada te verwelkomen.”

De analyse van RRM Canada van 28 september zegt dat het een verhaal van Chinese staatsmedia identificeerde dat beweerde dat de twee Michaels “hun schuld hadden bekenten”, “om medische redenen op borgtocht vrij waren” en dat CSIS hen per ongeluk had ontmaskerd als Canadese spionnen.

De unit, gevestigd bij Global Affairs Canada, produceert open data-analyse om trends, strategieën en tactieken bij buitenlandse inmenging in kaart te brengen. De inspanningen ondersteunen de G7 RRM, een initiatief om de coördinatie te versterken om bedreigingen voor de leidende industriële democratieën te identificeren en erop te reageren.

RRM Canada zegt dat het voor het eerst het “twee Michaels”-verhaal ontdekte op 26 september, toen de Global Times, een staatsmedia-tabloid, een lang Engelstalig artikel publiceerde met de kop: “Twee Canadezen bekennen schuld, verleenden borgtocht om medische redenen voor vertrek uit China: bron.”

De RRM-analyse vermeldt dat het verhaal zei dat de twee mannen “op borgtocht vrijgelaten” werden, “hun misdaden bekenden en bekentenissen en berouwbrieven schreven in hun eigen handschrift”, en China verlieten “in overeenstemming met de juridische procedures”.

“De auteur voegt eraan toe dat China’s vermoedens niet ongegrond zijn en verwijst naar een recente tweet van CSIS waarin de twee Michaels werden verwelkomd in Canada.”

Meng liep op 24 september uit een rechtbank in British Columbia nadat een rechter instemde met een ontslagbevel dat het uitleveringsverzoek van de VS tegen haar introk.

Het volgde op haar virtuele verschijning in een rechtbank in New York, waar ze pleitte niet schuldig te zijn aan alle aanklachten en een rechter de overeenkomst voor uitgestelde vervolging ondertekende.

Destijds zei Nicole Boeckmann, waarnemend Amerikaanse advocaat voor het oostelijke district van New York, dat Meng bij het aangaan van de overeenkomst tot uitgestelde vervolging de verantwoordelijkheid had genomen voor haar rol bij het plegen van een plan om een ​​wereldwijde financiële instelling op te lichten.

Boeckmann zei dat de bekentenissen van Meng in een verklaring van feiten bevestigden dat ze meerdere materiële verkeerde voorstellingen heeft gemaakt aan een senior executive van een financiële instelling met betrekking tot Huawei’s zakelijke activiteiten in Iran in een poging om de bankrelatie van het bedrijf met de instelling te behouden.

Diezelfde dag meldden nieuwsaccounts op het Chinese sociale-mediaplatform WeChat dat Meng voor Amerikaanse en Canadese rechtbanken zou verschijnen en een overeenkomst voor uitgestelde vervolging zou kunnen ondertekenen waarmee ze naar China zou kunnen terugkeren, aldus de RRM-analyse.

“Omdat de volledige details van de DPA niet duidelijk waren, meldden Canadese WeChat-nieuwsaccounts dat ze schuldig zou pleiten aan beschuldigingen of zou toegeven dat ze een wereldwijde financiële instelling had misleid”, aldus de analyse. “Chinese staatsmedia hebben deze discussie of informatie niet opgenomen in hun officiële verhalen over de vrijlating van Meng.”

Als reactie, zo blijkt uit de RRM-analyse, zijn de meeste vermeldingen van wat Meng had afgesproken in de overeenkomst tot uitgestelde vervolging verwijderd.

WeChat-gebruikers zouden een foutmelding krijgen van platformontwikkelaar Tencent waarin staat: “Deze inhoud kan niet worden bekeken omdat deze in strijd is met de regelgeving.”

RRM merkt op dat dit soort berichten alleen verschijnen wanneer Tencent of de Cyberspace Administration of China inhoud van nieuwsaccounts verwijdert. Het was echter niet in staat om te bepalen wie de verhalen had verwijderd.

De Chinese ambassade in Ottawa heeft niet gereageerd op een verzoek om commentaar op het RRM Canada-rapport.

Het Citizen Lab van de Universiteit van Toronto zegt dat China een uitgebreid censuursysteem heeft dat beperkingen op internet, applicaties en media omvat. Internetplatforms die in China actief zijn, moeten de lokale wet- en regelgeving met betrekking tot inhoudscontrole volgen, zegt het onderzoekslaboratorium.

Fen Hampson, hoogleraar internationale zaken aan de Carleton University, suggereerde dat de Chinese acties met betrekking tot de online dialoog over de gebeurtenissen van afgelopen september wijzen op een gebrek aan finesse.

“Dit laat zien dat ze niet erg gesofisticeerd zijn en tegelijkertijd behoorlijk verlamd kunnen zijn”, zegt Hampson, co-auteur met Canadian Press-verslaggever Mike Blanchfield van “The Two Michaels: Innocent Canadian Captives and High Stakes Spionage in the VS-China cyberoorlog.”

“Dit is Chinese staatscensuur in beweging.”


Dit rapport van The Canadian Press werd voor het eerst gepubliceerd op 21 juni 2022.

Leave a Comment